El cambio climático se acelera y al planeta se le acaba el tiempo. Ahora es el momento de desarrollar y aplicar modelos más sostenibles. El futuro es ecológico y debemos empezar a construirlo ahora. Bajo esta premisa tuvo lugar la nueva edición de la OFC 2021 (Organic Food Conference), en la que procesadores de alimentos ecológicos, minoristas, comerciantes, importadores y organismos de control intercambiaron opiniones y propuestas sobre el sector, en línea y en directo desde Varsovia, Polonia.

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Eduardo Cuoco, Director de IFOAM Organics Europe, y Ryszard Kamiński, Subsecretario de Estado del Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural. OFC 2021

OFC 2021: debatiendo el futuro del sector ecológico

En su 6ª edición, Varsovia acogió el congreso bianual de la OFC 2021 (antes Organic Processing Conference), centrado en «El futuro de los alimentos ecológicos». Organizada por IFOAM Organics Europe en colaboración con la Cámara Polaca de Alimentos Ecológicos, el OFC reunió a una gran audiencia -más de 150 participantes online en director desde toda Europa- para compartir reflexiones y debatir la situación actual del sector ecológico europeo, tomando como puntos de partida de los debates las estrategias políticas de la UE, los datos y el potencial de los consumidores como actores clave en el desarrollo del sector.

«El Pacto Verde Europeo, la estrategia De la Granja a la Mesa (Farm to Fork) y el Plan de Acción Ecológico tienen un objetivo común: desarrollar la agricultura ecológica en Europa». Ryszard Kamiński, Subsecretario de Estado del Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural, dio la bienvenida al congreso con esta declaración y alentó el proceso de conversión ecológica que está llevando a cabo Polonia, país anfitrión de esta edición: «Estamos incluyendo más formación en sistemas de agricultura ecológica en nuestras escuelas de agricultura para que los agricultores tengan más conocimientos sobre la agricultura ecológica. Polonia seguirá desarrollando su sector ecológico en los próximos años con una variedad de medidas».

El mercado ecológico sigue creciendo

Las tierras ecológicas se están diversificando, la producción local es cada vez más importante y las ventas en el mercado ecológico están experimentando un crecimiento constante. Se ha demostrado el impacto positivo de la pandemia en el sector ecológico. Según el informe The World of Organic Agriculture 2021 de FiBL, el mercado ecológico aumentó un 8% hasta los 45.000 millones de euros en 2019 y seguirá creciendo. A pesar de la respuesta positiva de las tendencias del mercado, se necesita un mayor crecimiento para alcanzar los objetivos de la UE. «Estas son cifras prometedoras, pero la superficie ecológica tendrá que seguir creciendo en los próximos años para alcanzar el 25% de tierras ecológicas en 2030», dijo la Dra. Helga Willer, Jefa Adjunta del Departamento de Extensión, Formación y Comunicación del Instituto de Agricultura Ecológica FiBL.

La normativa de la UE puede apoyar el desarrollo del mercado ecológico, pero es necesaria la colaboración de las partes interesadas

Repleta de datos actualizados sobre el sector ecológico europeo, la sesión ilustró minuciosamente la situación actual del mercado ecológico, y también planteó los principales puntos débiles y desafíos que se avecinan. Uno de ellos: la normativa de la UE puede apoyar el desarrollo del mercado ecológico, pero es necesaria la colaboración de las partes interesadas. Por ejemplo, con una mayor colectivización de datos capaces de ilustrar el sector ecológico con mayor precisión.

Sobre qué datos podrían mejorarse, Helga Willer afirmó: «No tenemos suficientes datos de producción, y todavía faltan datos de ventas al por menor para muchos países. Y para la UE no tenemos datos sobre el comercio intracomunitario ni sobre las ventas de exportación de la UE. El vacío es enorme».

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Marian Blom, Vicepresidenta de la Junta Directiva de IFOAM Organics Europe, y Dr. Helga Willer, Jefa Adjunta del Departamento de Extensión, Formación y Comunicación del Instituto de Agricultura Ecológica FiBL. OFC 2021

Polonia va por buen camino

Polonia es uno de los muchos ejemplos del desarrollo ecológico que está experimentando la UE. La Presidenta de la Cámara Polaca de Alimentos Ecológicos, Krystyna Radkowska, ofreció datos muy concretos e interesantes sobre las tendencias del mercado ecológico polaco, en directo desde Varsovia. Con un aumento del 10% de la superficie ecológica respecto al año pasado y un rápido crecimiento del e-commerce, el mercado ecológico polonés está experimentando cambios optimistas. El consumo de productos ecológicos está aumentando especialmente en las grandes ciudades, sobre todo por motivos de salud, ausencia de OMG y pesticidas y por razones medioambientales. Sin embargo, señaló Radkowska, aún queda mucho camino por recorrer para alcanzar el objetivo del plan nacional de acción ecológica. ¿Los principales retos? La concienciación de los consumidores, el aumento de los costes de producción y la eliminación de los envases artificiales.

Radkowska se declaró una soñadora: «En unos 10-20 años los alimentos ecológicos serán muy populares, los más buscados. Con suerte, los únicos». Pero al mismo tiempo hizo una afirmación contundente: «A nuestro planeta se le acaba el tiempo. Pero definitivamente se necesitará mucho tiempo (para lograr la conversión ecológica) sin la ayuda de los gobiernos, la UE, las donaciones, las subvenciones… Es muy importante que seamos capaces de detener el cambio climático».

Camino al 25% de superficie ecológica

Aumentar la superficie ecológica hasta el 25% en 2030. Este ambicioso objetivo está fijado, pero ¿cómo estamos trabajando para alcanzarlo? La segunda sesión del OFC 2021 exploró cómo están trabajando tanto las empresas ecológicas como las convencionales para alcanzar el ambicioso objetivo del proyecto De la Granja a la Mesa (Farm to Fork) en «Lo ecológico como parte de la solución a los objetivos del Pacto Verde europeo: ¿Cómo alcanzar el objetivo del 25%?».

Barbara Altman, Jefa de Aseguramiento Estratégico de Materias Primas de Rapunzel Naturkost, destacó la relevancia de la colaboración entre actores para estimular la producción ecológica: «El trabajo en red es clave para nuestra visión del futuro de los alimentos ecológicos y del mercado. El trabajo de IFOAM Organics Europe es importante ya que reúne a grandes y pequeños actores. La infraestructura para procesar los alimentos ecológicos es crucial. En las grandes regiones, a veces se carece de infraestructuras especializadas en productos ecológicos. Las iniciativas privadas y las instituciones locales pueden apoyar esto. El papel de la UE es establecer las normas adecuadas y nosotros tenemos que encontrar buenas iniciativas y fomentarlas. Entonces las cosas podrán avanzar y nos ayudarán a alcanzar el objetivo del 25% de superficie ecológica».  

Una visibilidad clara y una amplia comunicación sobre los productos ecológicos también parecen ser cruciales para impulsar la producción ecológica en la UE, coincidieron los panelistas. «Para alcanzar el objetivo de un 25% de superficie ecológica, creemos que necesitamos acciones concretas y con plazos para el mercado ecológico y apoyo económico centrado en el marketing y la demanda», señaló durante el debate Chiara Faenza, responsable de Innovación en Sostenibilidad y Valores de Coop Italia.

«Los agricultores necesitan los conocimientos adecuados para poder ofrecer alimentos ecológicos. El mercado es todavía pequeño, pero confiamos en poder contribuir a alcanzar el objetivo del 25% de tierras ecológicas», Sylwester Struzyna, director general de BioPlanet SA y vicedirector general de PIZE. «La cooperación entre agricultores y consumidores es clave. En Polonia tenemos la Cámara de Alimentos Ecológicos para ayudar a la comunicación entre ambos», añadió.

«Lo ecológico ya no es un nicho de mercado. Es parte de la solución»

«Lo ecológico ya no es un nicho de mercado. Es parte de la solución y la Comisión de la UE lo ha reconocido en su Pacto Verde europeo», señaló durante la sesión el Director Adjunto y Director de Políticas de IFOAM Organics Europe, Eric Gall. «Es importante señalar que las empresas también pueden y deben abogar por el gobierno nacional para pedir suficiente apoyo de la PAC y otras políticas públicas para apoyar el desarrollo de la agricultura ecológica», remarcó.

Etiquetas de nutrición y sostenibilidad: aliadas para estimular el consumo ecológico

¿Es adecuado el actual sistema de etiquetado de productos? ¿Proporciona información clara y real sobre el valor nutricional y el impacto medioambiental de lo que consumimos? ¿Qué alternativas se pueden integrar para facilitar la toma de decisiones consciente de los consumidores? Estas preguntas se abordaron en la tercera sesión del congreso «Iniciativas de sostenibilidad y etiquetado nutricional: ¿cómo encaja lo ecológico?».

«Tanto la etiqueta Huella Ambiental de Producto (PEF) como la NutriScore tienen deficiencias: NutriScore no refleja per se la naturalidad de los productos, mientras que PEF no tiene en cuenta los impactos sobre la biodiversidad, el bienestar de los animales u otras externalidades», Silvia Schmidt, Directora Asociada de Políticas de IFOAM Organics Europe y moderadora de la sesión, plantó la semilla del debate con un breve pero interesante retrato de la situación actual del sistema de etiquetado ecológico. Hans Kaufmann, Jefe de Comunicación de BNN, presentó los resultados de la campaña que la empresa desarrolló para mostrar a los consumidores el significado de la etiqueta NutriScore y sus desventajas: «NutriScore pone en desventaja a los alimentos ecológicos. Nuestro objetivo era informar a los consumidores de cómo interpretar esta etiqueta. Diseñamos varios materiales, como folletos informativos, carteles y fotos compartidas en las redes sociales, y mostramos con éxito la comparación entre productos y sensibilizamos a los consumidores sobre el significado de NutriScore».

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Silvia Schmidt, Hans F. Kaufman y Anne-Claire Asselin en Organic Food Conference 2021.

La fundadora de Sayari y experta en medio ambiente y biodiversidad, Anne-Claire Asselin, presentó la nueva propuesta de etiquetado que el sector ecológico está desarrollando en Francia, el Planet Score, para mostrar información mucho más detallada sobre el impacto medioambiental real de los productos. La nueva propuesta mantiene el etiquetado NutriScore pero añade información relevante y completa a los sistemas de etiquetado: el uso de pesticidas en el proceso de producción, su impacto en la biodiversidad y su impacto en el clima, además de añadir información sobre el bienestar animal. Planet Score está siendo analizado por el gobierno francés, pero según Asselin, su potencial podría llevar a que el sistema de etiquetado se aplique a nivel europeo en los próximos años. El interés de las empresas ecológicas internacionales, el apoyo de las ONG y el interés de la Comisión Europea en el sistema de etiquetado sostenible francés son claves para ello, concluyó Asselin.

«Los consumidores desempeñan un papel importante en la transición hacia sistemas alimentarios sostenibles. Sus demandas y preguntas pueden orientar el desarrollo de las etiquetas»

Ambos ponentes coincidieron en el papel clave de los consumidores en la evolución y aplicación de un etiquetado más informativo sobre los productos ecológicos, con el objetivo de mostrar sus ventajas sobre los productos convencionales. Anne-Claire Asselin, dijo: «Los consumidores desempeñan un papel importante en la transición hacia sistemas alimentarios sostenibles, ya que sus demandas y preguntas pueden orientar el desarrollo de las etiquetas». Hans Kaufman señaló: «La proliferación de etiquetas no es la solución para la transición hacia sistemas alimentarios sostenibles. Tenemos que concienciar a los consumidores sobre las etiquetas y los beneficios de lo ecológico. Es necesario educar más en el consumo. La gente tiene que ser consciente de lo que hay detrás del consumo».

Nuevo reglamento ecológico: Qué hay que tener en cuenta el 1 de enero de 2022

El nuevo reglamento ecológico de la UE entrará en vigor el 1 de enero de 2022, lo que supondrá cambios en el sistema de transformación y comercialización de productos ecológicos entre los Estados miembros. La Comisión Europea tiene casi terminada la legislación sobre normas y controles de producción. Sin embargo, el trabajo sobre el comercio internacional y las exportaciones «sigue en marcha», según Laurence Bonafos, de la DG AGRI de la Comisión Europea.

El segundo día de la OFC 2021 comenzó precisamente con un debate sobre las oportunidades y los retos para las partes interesadas en el sector tras la aplicación del nuevo reglamento. Los panelistas estuvieron de acuerdo en que se pueden esperar grandes cambios para los productores, procesadores y comerciantes ecológicos en el nuevo reglamento ecológico, que serán fácilmente manejables. A partir de 2024, los productores ecológicos estarán obligados a utilizar productos de limpieza y desinfección ecológicos, lo que es coherente con los objetivos medioambientales y del Pacto Verde de la UE, pero todo ello, al mismo tiempo, plantea retos de aplicación. Para Alexander Beck, del Grupo de Interés de Procesadores y Comerciantes Ecológicos, IFOAM Organics Europe / AöL, un reto importante para los procesadores ecológicos podría ser «el aumento del coste de los aromas naturales y la implementación armonizada entre los procesadores debido a las dificultades en los controles». En este sentido, «una descripción más clara de las responsabilidades de los operadores ecológicos y de las medidas de precaución contribuirá a mejorar el aseguramiento de la calidad y la aplicación general de las nuevas normas de producción ecológica», empatizó Beck.

«La certificación en grupo podría ser una oportunidad para impulsar la agricultura ecológica»

Los cambios en el sistema de control «permitirán dedicar más tiempo a los operadores de alto riesgo, pero armonizar la clasificación de los operadores de bajo riesgo será un reto», destacó Michel Reynaud, miembro del Consejo de Administración de IFOAM Organics Europe y Vicepresidente del Grupo Ecocert. Y señaló la certificación de grupo como una gran oportunidad: «Aunque los costes de muestreo y análisis pueden ser disuasorios, la certificación de grupo podría ser una oportunidad en la UE para impulsar la agricultura ecológica».

Envases sin plástico y ecológicos

El nuevo Reglamento Ecológico de la UE prevé pocos requisitos en cuanto a los materiales utilizados para el envasado de productos ecológicos, pero el hecho de envasar los alimentos ecológicos en plástico no parece estar en consonancia con los principios del sector, especialmente el de la ecología y la salud ambiental. «El sector ecológico necesita considerar el envasado porque los consumidores lo esperan, pero en última instancia porque es lo correcto para asegurar una producción ecológica holística», dijo la presidenta del Grupo de Interés de Procesadores y Comerciantes Ecológicos IFOAM Organics Europe/Soil Association, Sarah Compson.

Los ejemplos los pusieron Valentina Pizzi, directora de marketing y financiera de Pizzi Osvaldo, y Steven Ijzerman, de EkoPlaza, dos modelos de negocio que consiguieron dejar atrás los envases de plástico y sustituirlos por nuevos materiales reciclables y sostenibles, gracias a la investigación: «El reciclaje es un buen punto de partida, pero no es la solución debido a la fuga de plástico en el medio ambiente, por lo que loograr embalajes libres de plástico es el camino a seguir. Para ello, tenemos que innovar», afirma Ijzerman.

«El sector ecológico necesita considerar el envasado porque los consumidores lo esperan, pero en última instancia porque es lo correcto para garantizar una producción ecológica integral»

La innovación desempeña un papel en la búsqueda de nuevos envases respetuosos con el medio ambiente y hay varios proyectos en marcha para minimizar la huella medioambiental del producto y satisfacer las demandas del consumidor. Johanna Stumpner, del Grupo de Interés de Procesadores y Comerciantes Ecológicos de IFOAM Organics Europe /AöL, presentó ‘Biokunststofftool’, una herramienta para comprobar y comparar los envases de base biológica, ya disponible en Alemania y el Reino Unido.

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Ponentes en la sesión online de «Iniciativas de sostenibilidad y etiquetado nutricional: ¿cómo encaja lo ecológico?», en OFC 2021.

Sostenibilidad, empresas y consumidores

Roberto Pinton, miembro de la Junta Directiva de IFOAM Organics Europe y promotor del proyecto ProOrg: «Es la mejor manera de cumplir con la normativa y ser una empresa más responsable, satisfaciendo las necesidades de los consumidores y la legislación. Los consumidores tienen en cuenta muchos aspectos (sabor, envase) de los productos ecológicos y quieren más información sobre el proceso, incluso cuando no lo entienden necesariamente. La normativa no pide detalles especiales en la etiqueta. No es obligatorio, pero se recomienda proporcionar a los consumidores la información que desean para ayudarles a comprar más productos ecológicos. Los productos ecológicos tienen que ser cada vez más fuertes y todas las herramientas necesarias son bienvenidas».

«Es la mejor manera de cumplir la normativa y ser una empresa más responsable, satisfaciendo las necesidades de los consumidores y la legislación»

«Necesitamos que los grandes actores de la industria participen en el proceso sostenible y asuman más riesgos para mejorar la industria del upcycling y comprender las necesidades y deseos de los consumidores. El potencial es enorme, pero en realidad es una cuestión de toda la industria y la investigación», dijo Karin Beukel, cofundadora de Circular Food Technology.

La necesidad de un enfoque holístico

Tras dos intensas jornadas del OFC 2021, el Comisario de Agricultura y Desarrollo Rural, Janusz Wojciechowski, clausuró el congreso con un mensaje alentador: «Todo el potencial de la agricultura ecológica reside no sólo en sus beneficios medioambientales, sino también en su capacidad de aportar beneficios reales a los agricultores ecológicos y a la sociedad. Ahora es el momento de que todos nosotros pasemos a la acción con el Plan de Acción Ecológico. Espero trabajar con ustedes en este objetivo».

Janusz Wojciechowski, Commissioner for Agriculture and Rural Development
Janusz Wojciechowski, Commissioner for Agriculture and Rural Development, en OFC 2021.

Jan Plagge, Presidente de IFOAM Organics Europe, concluyó: «Estamos preparados para formar parte de las soluciones y acciones en la transición hacia sistemas alimentarios y agrícolas sostenibles. El principal reto es convertir no sólo a los agricultores y procesadores, sino cómo cambiar los hábitos de consumo y cocina de los consumidores. Necesitamos un enfoque holístico de conversión de toda la cadena de valor, incluidos los consumidores».

Autora: Ariadna Coma, Periodista.

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