El comercio minorista o retail es la interfaz crucial entre el movimiento ecológico y los consumidores, un punto de conexión para personas y productos. Por lo tanto, el tipo de entorno comercial en el que opera el sector ecológico realmente importa.

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©Bio Eco Actual. Dispensadores de granel BIO

¿Qué tipo de retail queremos?

En los últimos años, los supermercados han tomado una mayor parte de las ventas ecológicas en varios países de la UE. Esto ha advertido de que la diversidad minorista, un ingrediente clave del crecimiento del mercado ecológico, está amenazada. En este contexto, la pregunta «qué tipo de comercio al por menor queremos» es cada vez más urgente.

Está claro que el canal masivo de venta de alimentación ha estado desarrollando un apetito creciente por lo ecológico. Los comentaristas de la industria advierten que el dominio de los supermercados de la venta al por menor ecológica comporta una presión a la baja de los precios. Amarjit Sahota, del analista Ecovia Intelligence, dice que esto «ha reducido los márgenes de las empresas legítimas que llevan 20 o 30 años desarrollando este mercado».

Diversidad al por menor

La doctora Helga Willer, del organismo de investigación orgánica FiBL, cree que el tema clave es la diversidad de la venta al detalle. “De la misma forma que nuestro sistema ecológico prospera con la diversidad, creo que la salud del mercado ecológico también depende de la diversidad de los puntos de venta”.

Las pequeñas marcas ecológicas a menudo desconocen que asegurar el espacio de los estantes de los supermercados tiene un coste

En un nuevo informe importante de la Agence Bio, la diversidad minorista está fuertemente relacionada con un crecimiento estable del mercado ecológico. El sector ecológico en la Unión Europea también muestra cómo un mix minorista más diversificado permite que el sector ecológico sea más resiliente.

El informe destaca el dominio de la venta masiva al por menor en varios países (Austria con una cuota de mercado del 82%, Finlandia del 80%, Irlanda del 80%, Dinamarca del 74%), pero también revela dónde las cadenas ecológicas especializadas tienen la presencia más fuerte. Éstas son una característica importante del panorama minorista en Bélgica, Francia, España, Italia y Grecia, con cientos de tiendas.

Valores atípicos nórdicos

Los países con mercados ecológicos más fuertes suelen tener una combinación minorista más diversa. La región nórdica es una excepción. Aquí, los supermercados dominan la venta ecológica. Sin embargo, la región es una historia de éxito ecológica. Aquí, las cadenas de supermercados del país se ven como colaboradores y socios.

Mal comportamiento

Pero hay un lado más oscuro en el sistema de supermercados. Muchos proveedores descubren que las prácticas comerciales agresivas, en ocasiones abusivas, incluso ilegales, forman parte del ADN de los supermercados. Y como el reciente documental de Arte France: Supermercados: ¿el fin del Imperio? revelaba, el hundimiento del modelo de hipermercado ha provocado que algunos de los operadores de supermercados gigantes de Europa se comporten de forma cada vez más desesperada.

Preservar la diversidad minorista debe ser una máxima prioridad

Las pequeñas marcas ecológicas a menudo desconocen que asegurar el espacio de los estantes de los supermercados tiene un coste. Las marcas recientemente cotizadas a menudo se ven afectadas por una lluvia de tácticas controvertidas, tales como comisiones de pago por estancia, demandas de stock gratuitas, «contribuciones de marketing» y descuentos retrospectivos.

También existe un argumento de que el modelo de distribución centralizada de los supermercados es fundamentalmente insostenible y contrario a los principios ecológicos básicos. Además, cuando Big Food se hace cargo de la cadena de suministro de alimentos ecológicos, comienza a controlar la narrativa ecológica.

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©Bio Eco Actual. Lineal de hortalizas frescas

Por qué importan los independientes

Un grupo de comerciantes ha sido una característica constante de la escena de alimentación ecológica desde el principio. Miles de tiendas de alimentos naturales y tiendas de alimentos naturales de propiedad independiente de toda Europa tuvieron un papel clave en la construcción de un mercado ecológico y han dado a cientos de marcas ecológicas su primer paso.

Craig Sams, fundador de Green & Black’s y pionero ecológico líder del Reino Unido, no tiene dudas sobre el papel vital que han jugado las tiendas de alimentos naturales independientes. «Hicieron que todo ocurriera. La escena de la alimentación ecológica no estaría donde está hoy sin ellos».

Una de las lecciones de la pandemia ha sido que la gente quiere apoyar a las economías alimentarias locales

Portadores éticos

Cheryl Thallon, fundadora de Viridian Nutrition, es una defensora a largo plazo de los minoristas independientes. “Los supermercados son seguidores de tendencias, no creadores de tendencias. Es mucho menos probable que arriesguen con un producto o una marca nueva que un pequeño minorista, que siempre busca algo que vaya por delante. Los independientes actúan como evangelistas de los productos naturales y ecológicos”, dice. Thallon ve a los minoristas especializados naturales y ecológicos como «guardianes éticos» que «hacen las preguntas difíciles y mantienen las marcas honestas».

¿Dónde vamos desde aquí?

La realidad es que el 70% de las ventas de alimentos ecológicos en Europa se realizan en los supermercados. Además, los supermercados siguen aumentando el acceso a lo ecológico y a menudo ofrecen un punto de entrada más asequible.

Sin embargo, preservar la diversidad minorista debe ser una máxima prioridad. Las cadenas especializadas de venta al por menor ecológica son potentes agentes de cambio, junto con los minoristas progresistas online. Pero es una ocasión especialmente fuerte para construir y fomentar un ecosistema de minoristas independientes, sobre todo cuando éstos, a su vez, proporcionan clientes a los productores y procesadores ecológicos locales. Una de las lecciones de la pandemia ha sido que la gente quiere apoyar a las economías alimentarias locales. El modelo de venta al por menor independiente, basado en la replicabilidad y no en la escalabilidad, está perfectamente afinado para nuestros tiempos.

Autor: Jim Manson, Periodista

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