En 2007, la propietaria de una planta de procesamiento de soja ecológica en California recibió un vagón de lo que ella pensaba -y por lo que pagó 100.000 dólares- que eran semillas de soja ecológica. Pero las pruebas de laboratorio revelaron que la soja estaba modificada genéticamente en un 20%. En 2017, un reportaje de investigación del Washington Post detalló cargamentos fraudulentos de maíz y soja ecológicos procedentes de Turquía y Ucrania que llegaban a Estados Unidos.

fraude
©The Organic & Non-GMO Report

Estos son sólo dos ejemplos de un problema constante que amenaza con socavar la industria ecológica y la confianza de los consumidores en los alimentos ecológicos: el fraude.

El Departamento de Agricultura de los EE.UU. ha respondido con su norma Strengthening Organic Enforcement para reprimir el fraude, pero ¿será suficiente?

El maíz y la soja ecológicos fraudulentos se venden “todos los días”

El fraude es “indiscutiblemente, la mayor amenaza para el sector bio”, dice Lynn Clarkson, CEO de Clarkson Grain, un proveedor de granos ecológicos y no transgénicos con sede en Illinois. “Cada día se vende maíz y soja convencionales con certificaciones ecológicas fraudulentas”.

“Lo ecológico ha sido un objetivo muy atractivo para los defraudadores”, afirma Gwendolyn Wyard, socia fundadora de Strengthening Organic Systems, LLC, una nueva empresa de asesoramiento centrada en la prevención del fraude ecológico. “Tenemos la receta perfecta porque la demanda supera a la oferta y, en muchos casos, un precio superior”.

Ante los elevados precios de los productos ecológicos, los delincuentes o incluso algunos agricultores intentan sacar provecho vendiendo cereales o productos cultivados con métodos convencionales -con pesticidas e incluso OMG- como ecológicos, infringiendo las normas del Programa Nacional Ecológico.

“La tentación de hacer trampas es enorme”, afirma Clarkson. “Mientras haya una prima para lo ecológico, la tentación va a estar ahí delante”

Uno de los factores subyacentes que impulsan el fraude es la mayor demanda de maíz y soja ecológicos que la oferta estadounidense de esos cereales, que se utilizan en la producción avícola ecológica. Como consecuencia, Estados Unidos depende en gran medida de las importaciones de cereales ecológicos. Alrededor del 26% del maíz y el 76% de la soja ecológicos utilizados para la alimentación de aves de corral en EE.UU. proceden del extranjero, según Mercaris, una empresa de datos del mercado ecológico.

Esos cereales proceden de la región del Mar Negro, incluidas Turquía y Rusia, así como de Argentina y África.

Los países de la región del Mar Negro son sospechosos de enviar suministros fraudulentos de esos cereales, según John Bobbe, agricultor ecológico de Wisconsin y ex director de OFARM, que supervisa las cooperativas de agricultores ecológicos del Medio Oeste.

“A lo largo de los años seguí la pista de 13 buques sospechosos de tener envíos fraudulentos. Si procedían de Turquía o de la región del Mar Negro, eran sospechosos”, afirma Bobbe.

Las importaciones ecológicas de India y Argentina también son sospechosas, afirma Clarkson. India ha tenido fama de realizar envíos fraudulentos de algodón ecológico. A principios de 2021, el Programa Nacional Orgánico (NOP) del Departamento de Agricultura de EE.UU. puso fin a su Acuerdo de Reconocimiento Orgánico con India debido a la preocupación por la integridad ecológica de los productos indios que llegaban a Estados Unidos.

“Algunos de los problemas con los que nos topamos en la India es que los sistemas de control de la supervisión gubernamental eran deficientes”, afirma Wyard.

Clarkson cita un ejemplo reciente de posible fraude. Un procesador de soja de Canadá importa grandes cantidades de soja ecológica de Etiopía e India. A continuación, el procesador envía el aceite y la harina de soja procesados a procesadores avícolas del este de Estados Unidos con una etiqueta que dice que es un producto de Canadá.

“Estamos bastante seguros de que se trata de mucho material fraudulento”, afirma.

Clarkson afirma que a los delincuentes les resulta fácil cometer fraude ecológico. “Mientras tengan un papel en el que ponga ecológico, nadie les detendrá”, afirma.

“Tenemos un sistema de certificación que es muy bueno, pero los defraudadores triunfan porque encuentran las lagunas”, afirma Wyard.

Preocupación por el fraude en los productos ecológicos y los cacahuetes

También ha habido casos de fraude ecológico doméstico. En 2019, el agricultor de Missouri Randy Constant fue declarado culpable y condenado a 10 años de prisión por vender 250 millones de dólares en granos ecológicos fraudulentos. En 2020, el agricultor de Dakota del Sur Kent Anderson fue acusado de vender 71 millones de dólares en granos y semillas ecológicas fraudulentas. A principios de este año, en casos separados, un agricultor de Iowa y otro de Minnesota se declararon culpables de vender cultivos convencionales como ecológicos en esquemas de fraude multimillonarios.

“Aquí mismo, en nuestro propio patio trasero, el Medio Oeste, tenemos algunos casos de fraude bastante significativos”, afirma Wyard.

Aunque el fraude en el mercado de cereales ecológicos ha sido el que más atención ha recibido, también es probable que se produzcan fraudes en otros productos ecológicos, como frutas y frutos secos.

“Nos hemos centrado mucho en los cereales porque es donde hemos visto que se producen los fraudes, pero creo que los productos agrícolas son otro ámbito en el que se producen”, afirma Wyard. “Se dice por ahí que es un problema”.

Los productos ecológicos constituyen una categoría muy lucrativa dentro de la industria ecológica; los consumidores compran más productos ecológicos que cualquier otro producto alimenticio ecológico.

Los cacahuetes también pueden ser un problema. Un agricultor de cacahuetes ecológicos de Georgia, que deseaba permanecer en el anonimato, declaró: “Me preocupa el fraude en el mercado del cacahuete ecológico, con cacahuetes cultivados convencionalmente que salen de Estados Unidos y vuelven de México como ecológicos. No tengo datos concretos, pero he oído que esta práctica continúa. Ya tenemos bastantes problemas para mantener su cultivo ecológico aquí como para que venga más producción con la que competir.”

Como dice el agricultor de cacahuetes ecológicos, él y otros agricultores ecológicos estadounidenses sufren las importaciones fraudulentas baratas que merman su capacidad de obtener un precio justo por sus cosechas.

“Cualquier fraude ecológico perjudica realmente a la mayoría de los agricultores ecológicos nacionales. Es un impacto real sobre los agricultores que siguen todas las normas y ponen mucho cuidado en la gestión ecológica de sus explotaciones”, afirma Kate Mendenhall, directora ejecutiva de la Asociación de Agricultores Ecológicos (Organic Farmers Association).

Ley de Refuerzo de la Aplicación Ecológica

Para abordar el problema del fraude, el Departamento de Agricultura de EE.UU. publicó a principios de este año la norma Strengthening Organic Enforcement (SOE). SOE tiene como objetivo apoyar los sistemas de control ecológicos fuertes, mejorar la trazabilidad de la granja al mercado, aumentar la autoridad de supervisión de las importaciones, y proporcionar una aplicación robusta de los reglamentos ecológicos.

Algunos de los requisitos del SOE son la certificación de comerciantes y grupos de productores, los certificados de importación NOP para todas las importaciones ecológicas y el aumento de la autoridad para realizar inspecciones in situ más rigurosas de las operaciones certificadas, entre otros.

“Sí creo que la Ley de Refuerzo de la Aplicación Ecológica o la norma ayudarán”, afirma Mendenhall. “Han cerrado muchas lagunas que estaban creando algunas lagunas y falta de pista de auditoría”.

“Hay muchos requisitos, muchas partes de la norma en las que la suma total de todas ellas va a reducir el fraude de forma significativa”, afirma Wyard.

Según Wyard, exigir a los comerciantes e intermediarios la certificación ecológica es un paso importante para acabar con las lagunas jurídicas. Añade que “literalmente miles de operaciones” tendrán que estar certificadas antes del 19 de marzo de 2024, cuando entre en vigor la norma SOE.

Además, el Servicio de Aduanas y Protección Fronteriza de Estados Unidos (CBP) ha ampliado su lista de códigos de la Lista Arancelaria Armonizada para incluir 84 productos ecológicos. El CBP utiliza estos códigos para rastrear el volumen, el valor y el origen de los productos importados en EE.UU.

“Los requisitos para cruzar la frontera y todo lo que conlleva la verificación a través de aduanas y protección de fronteras van a ser mucho más estrictos”, afirma Wyard.

El SOE también exige a los inspectores y certificadores ecológicos que realicen auditorías de trazabilidad y balance de masas. Estas últimas consisten en verificar que una cantidad de, por ejemplo, soja ecológica que entra en EE.UU. coincide con la cantidad de soja ecológica cultivada y cosechada en el país de origen. Si la cantidad importada es mayor que la producida, se sospecha de fraude.

Aunque se muestra esperanzada respecto al SOE, Mendenhall cree que habrá que hacer más para frenar el fraude.

“Confío en que la norma Strengthening Organic Enforcement contenga mejoras que contribuyan a disuadir el fraude. Sin embargo, no podemos detenernos en esa norma. Tenemos que seguir aprendiendo y modernizando nuestros sistemas”.

Necesidad de aumentar la producción ecológica nacional

La mejor solución para detener las importaciones fraudulentas de productos ecológicos es aumentar la producción nacional estadounidense de cultivos ecológicos.

“Creo que aumentar la producción nacional de cereales es clave”, afirma Mendenhall. “No podemos darles la bienvenida (a los nuevos agricultores ecológicos) a un mercado si no acabamos con las importaciones o el fraude interno. La producción ecológica nacional es clave, pero también debemos eliminar la oferta que no debería estar ahí en primer lugar.”

Clarkson ve un futuro sombrío para los productos ecológicos si no se ataja el problema del fraude.

“Quiero tener esperanzas en lo ecológico, pero si el consumidor llega a la conclusión de que entre el 50% y el 60% de su producto ecológico no lo es realmente, entonces todo el mercado desaparece”.

Detener el fraude exigirá un esfuerzo conjunto de la industria ecológica. “Tenemos que trabajar juntos como comunidad ecológica”, afirma Mendenhall.

Recursos para la prevención del fraude ecológico:

Alliance for Organic Integrity. Organización cuyo objetivo es ofrecer herramientas que ayuden a evitar la entrada de productos fraudulentos en las cadenas de suministro de productos ecológicos.

Organic Services. Consultoría internacional de estrategia y gestión centrada en soluciones de integridad para combatir el fraude y el uso indebido de las reclamaciones de calidad.

Strengthening Organic Systems, LLC. La empresa asesora ayuda a las empresas a cumplir la norma del USDA Strengthening Organic Enforcement Rule y protege sus marcas del fraude ecológico.

Autor: Ken Roseboro. Artículo cedido por The Organic & Non-GMO Report

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Bio Eco Actual Noviembre 2023