El plástico es uno de los materiales que más y mejor ha permitido el desarrollo de la sociedad moderna. Con él se han logrado la transformación industrial y un desarrollo tecnológico que eran imposibles e inalcanzables antes de su invención. Pero ahora es imprescindible minimizar los residuos plásticos.

Estrategias efectivas para minimizar los residuos plásticos

La industria del plástico se inicia en los albores del siglo XX con el desarrollo de los primeros plásticos termoestables por Baekeland, allá por el año 1909. Y desde ese instante el plástico se ha convertido en un material importante para nuestra economía y ubicuo para nuestra vida cotidiana. Un material versátil que tiene múltiples funciones y permite abordar los retos a los que se enfrenta nuestra sociedad. Son indispensables en todos los sectores económicos, en los medios de transporte, como bienes de consumo, en la alimentación, formando parte de los envases que permiten aislar la comida y garantizar la seguridad alimentaria, hasta en medicina, donde se utilizan materiales plásticos biocompatibles que permiten salvar vidas.

En Europa se generan 25,8 millones de toneladas de residuos plásticos todos los años

La industria del plástico en la UE emplea a 1,5 millones de personas y genera una facturación de 350.000 millones de euros. En 2020 se espera que llegue a los 560.000 millones de euros a nivel global. Un sector en imparable expansión que en 2015 fabricó 322 millones de toneladas de plástico, en su inmensa mayoría productos de un solo uso que son retirados de inmediato para producirlos de nuevo, con el consiguiente incremento de los beneficios económicos. Un enfoque empresarial no circular cuya consecuencia directa es producir inmensas cantidades de residuos que dañan la salud de las personas y crean problemas en el medio ambiente que los recibe.

En Europa se generan 25,8 millones de toneladas de residuos plásticos todos los años. Únicamente el 30% de dichos residuos se recoge en Europa para su reciclado o se envían a terceros países para que lo lleven a cabo. El reciclado sigue siendo minoritario, ya que la demanda de plásticos reciclados representa alrededor del 6% de la demanda de plásticos en Europa. El resto de los residuos plásticos generados, el 70%, acaban su vida en vertederos o como materia prima en procesos de incineración. Alargar la vida útil de los productos plásticos es imprescindible para alcanzar la sostenibilidad de estos materiales, una labor compleja que requiere la cooperación de los productores, distribuidores, minoristas y consumidores.

Estrategias efectivas para minimizar los residuos plásticos

En Europa se ha empezado a tomar decisiones para eliminar los plásticos de un solo uso

La Comisión Europea ha presentado una propuesta que tiene como objetivo eliminar este tipo de plásticos, buscando para ello desarrollar alternativas más sostenibles. También pretende que los fabricantes de plásticos de un solo uso sean corresponsables y ayuden a sufragar parte de los gastos de la gestión y limpieza que sus residuos generan.

Alternativas sostenibles a los plásticos tradicionales existen. Se producen plásticos cuya base son otras materias primas distintas al petróleo, como los plásticos de base biológica o los plásticos producidos a partir de dióxido de carbono o metano. Estos materiales ofrecen las mismas características y funciones, pero no conllevan los severos impactos ambientales que la fabricación tradicional tiene. Una forma inteligente e innovadora de eliminar los residuos es volverlos a convertir en petróleo que a su vez pueda ser utilizado. Es un proceso tremendamente eficiente y económicamente viable, un kilogramo de plástico produce aproximadamente un litro de petróleo, que permite abordar el problema de los residuos plásticos mediante un enfoque rentable y crea de nuevo materia prima.

Es imprescindible intensificar el reciclaje y desarrollar técnicas que permitan mejorar su calidad

La asignatura pendiente que debe conseguir nuestra sociedad es alcanzar tasas de reciclaje del 100%

Es imprescindible intensificar el reciclaje y desarrollar técnicas que permitan mejorar su calidad. Se debe cambiar el modelo productivo de modo que se garantice la ausencia total de estos residuos en el medio ambiente, consiguiendo importantes beneficios ambientales y económicos. Para lograr este objetivo tan ambicioso es necesario mejorar la forma en que los plásticos y sus artículos son diseñados, producidos, usados y gestionados a lo largo de toda su vida útil.  Las acciones concretas que se deben emprender para conseguirlo necesitan de la mejora del diseño de los productos que los hagan más reciclables, integrar en su producción más porcentaje de plásticos reciclados, y recoger, clasificar y tratar correctamente los residuos plásticos. Todo ello garantizará materia de calidad para la industria del plástico. Para lograr el objetivo es necesario ampliar y modernizar la industria de clasificación, de forma que permita mayor capacidad de reciclaje, y crear mercados viables para los plásticos reciclados y los plásticos renovables.

Se trata de dar paso al desarrollo de una economía circular del plástico

Y todo serán ganancias. Obtendremos plásticos exactamente igual de funcionales que los logrados directamente del petróleo, pero con la diferencia de que tendrán un impacto ambiental infinitamente menor. La adopción de este modelo sostenible va a ayudar a disminuir nuestra dependencia de los combustibles fósiles. El desarrollo tecnológico en el sector ya permite eliminar plástico de forma compatible con el medio ambiente, y las políticas globales que se están implementando tienen como fin asegurar que las empresas rindan cuentas por los desechos plásticos que van incluidos en casi todos los productos. Por muchas nuevas tecnologías de eliminación que logremos desarrollar, siempre es más útil y económico evitar la producción de elementos plásticos cuya vida útil es tan corta que se convierten en un residuo nada más usarlos.

Autor: Raúl Martínez, Dietista-nutricionista, biólogo.

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